Andre Ward a devancé Edison Miranda sur ShoBox, son premier véritable test dans ce qui serait une carrière au Temple de la renommée. (Photo de Jed Jacobsohn/Getty Images)

C’était la couverture d’un numéro spécial de Ring célébrant le 20e anniversaire de ShoBox: The New Generation à venir ce vendredi

UN INSTITUTION DE BOXE IMPROBABLE ET SON VOYAGE DE 20 ANS A ÉTÉ NAISSÉ AU COURS D’UN DÎNER ENTRE UN PROMOTEUR ET UN EXÉCUTIF DE RÉSEAU

Gary Shaw secoua la tête alors que les lumières du tunnel Lincoln clignotaient en séquence dans sa voiture. Grognant dans sa barbe et malgré ses efforts pour se convaincre du contraire, le promoteur n’était pas optimiste quant au fait que sa proposition se soit bien passée.

Shaw a eu la chance d’avoir un croyant en sa femme, Jude. Cela a rendu le trajet de 45 minutes jusqu’à Wayne, New Jersey, un vendredi soir de printemps 2001, bien plus agréable au goût. Shaw ne savait pas qu’il en avait un autre à Jay Larkin, avec qui il venait de dîner.

L’idée mise sur la table ce soir-là dans un restaurant italien au sous-sol sombre de Manhattan s’est depuis épanouie pendant deux décennies, établissant un aliment de base de la boxe dans ShoBox: The New Generation de SHOWTIME. Ce mois de juillet marque le 20e anniversaire de la série, qui a télévisé des combats de Temecula, en Californie, à Londres et partout entre les deux.

Une télécommande dans une main et Diet Coke dans l’autre, Shaw a proposé le concept sur son canapé-lit une nuit d’avril 2001. À partir de là, l’idée a fait son chemin jusqu’à l’interlude social avec Larkin – le regretté et bien-aimé aîné de SHOWTIME. vice-président – puis entre les mains compétentes de Gordon Hall et enfin sur les écrans de télévision des abonnés au câble à travers les États-Unis

Il a produit 84 titlists mondiales sur 258 émissions. Il a permis à 15 combattants qui ont perdu sur ShoBox de rebondir et de devenir eux-mêmes titlists mondiaux (Luis Collazo, Robert Guerrero, Eric Aiken, David Diaz, Isaac Hlatshwayo, Cornelius Bundrage, Rodrigo Guerrero, Ishe Smith, Gamaliel Diaz, Mickey Bey, Badou Jack, Caleb Truax, Ray Beltran, Tevin Farmer et Yordenis Ugas).

Plus important encore, cependant, il a fourni aux jeunes combattants non testés une plate-forme d’essai rare et de haut niveau pendant leur phase de gestation. Et c’est le seul spectacle du genre avec une telle longévité.

Ce qui est amusant, c’est que personne au départ ne pensait que ShoBox survivrait aussi longtemps. C’est en fait un hommage continu à la croyance de Larkin dans la série, aux conseils vigilants de Hall au cours des deux dernières décennies et à la foi inébranlable du président de SHOWTIME Sports Stephen Espinoza dans ShoBox.

Même Shaw lui-même pensait que l’idée était peut-être morte avant d’avoir traversé le tunnel Lincoln.

« C’est difficile de se souvenir de tout à l’époque, parce que je n’ai jamais pensé que quelque chose allait se passer quand j’ai présenté l’idée à Jay », se souvient Shaw, maintenant âgé de 76 ans. « J’étais assis sur le canapé, en train de passer d’une chaîne à l’autre un samedi soir, et j’ai commencé à être dégoûté de ce que je voyais.

«Je m’asseyais et voyais les mêmes combattants dans les mêmes combats, encore et encore. Des combats dont vous saviez qui serait le vainqueur avant de se battre. Comment pourrions-nous développer le prochain Lennox Lewis ou le prochain Floyd Mayweather ? Parce qu’il n’y avait aucun point de vente disposé à montrer de jeunes combattants prometteurs dans des conditions difficiles. »

«Les combattants ont certaines des histoires les plus convaincantes du sport. Leurs histoires n’étaient pas racontées.

-Gary Shaw

Le lendemain matin, Shaw a lancé une idée à son fils, Jared. La réaction de Jared : « J’aime une équipe agricole.

Mais où aller avec ça ? A qui parler ?

« Je me souviens avoir dit à Jared que je ne pensais pas que quelqu’un allait l’acheter », a déclaré Shaw. « Tout le monde cherchait des combattants nommés, et c’est pourquoi j’ai pensé que l’idée échouerait. S’il n’y avait pas de nom attaché, cela n’aurait pas beaucoup de succès.

Quelques semaines plus tard, Shaw a fait des réservations pour le dîner avec un homme « nommé » dans le domaine de la boxe dans un restaurant italien de Manhattan. Shaw et Larkin étaient amis. Ils pouvaient parler franchement entre eux sans déflecteurs. Ils formaient une bonne paire, à la fois trapue et énergique et accessible, une fois les couches retirées.

Les deux pouvaient aussi être aussi pugnaces que les combattants avec lesquels ils avaient affaire – et aussi très méticuleux.

De futures stars britanniques, dont Carl Froch, ont fait leurs débuts à la télévision américaine sur ShoBox.

Larkin gardait avec lui un petit carnet relié en cuir et notait tout. S’il ne l’avait pas sur lui, il est probable que le cahier serait rempli le lendemain matin si Larkin entendait quelque chose qu’il aimait. Chaque réunion était dans ce cahier, que la personne à qui Larkin a parlé le sache ou non.

Ce que Shaw était sur le point de lui dire était digne d’un cahier.

Shaw, Jude, Larkin et sa femme, Lisa, profitaient de leur dîner quand, à un moment donné, Shaw a vu sa chance. Il se pencha sur la nappe rouge et fit son pitch.

Après un moment de réflexion, Larkin a laissé échapper qu’il aimait ça – avec la mise en garde que le promoteur anglais Frank Warren soit impliqué. Larkin était très proche de Warren et a demandé à Shaw s’il serait opposé à l’abandon de certains rendez-vous avec son copain pimpant.

« Bien sûr que je ne l’étais pas », a déclaré Shaw. « Si j’avais un rendez-vous de SHOWTIME, ce serait un rendez-vous de plus que moi. Nous avons décidé de commencer à Atlantic City, et je voulais faire les combats en noir et blanc, pour lui donner un air d’antan. Mais cette idée a été rejetée. L’objectif était de 12 à 14 dates par an.

Shaw s’est également senti obligé d’aller à HBO. Il les a approchés à ce sujet, juste pour être juste. HBO n’avait aucun intérêt. Il se souvient avoir été sur un haut-parleur avec eux et a souligné que rejeter la notion serait une grosse erreur. HBO attendait ESPN à l’époque pour leur offrir de nouveaux visages.

« HBO ne voulait s’occuper que du sommet », a déclaré Shaw. « Eh bien, quand vous avez affaire au sommet, il y a une longue chute. Avec le recul, j’avais raison et SHOWTIME était le gagnant. HBO n’était même pas disposé à écouter.

Vingt ans plus tard, SHOWTIME CHAMPIONSHIP BOXING et ShoBox existent toujours. HBO s’est retiré du secteur de la boxe en 2018, après 45 ans.

« L’une des plus grandes erreurs que la boxe commettait était de choisir les gagnants et les perdants, où certains réseaux ne traiteraient qu’avec Al Haymon ou Bob Arum (en tant que partenaires exclusifs sur leur réseau respectif), ce qui excluait d’autres promoteurs qui avaient également du talent », a déclaré Shaw. . «Je pensais aussi que la boxe se faisait du mal en supprimant les histoires de ces combattants.

«Les combattants ont certaines des histoires les plus convaincantes du sport. Leurs histoires n’étaient pas racontées. Jay et SHOWTIME étaient non seulement prêts à développer des talents émergents, mais aussi à raconter leurs histoires via ShoBox. C’était en partie pourquoi Jay le voulait.

Après que Larkin et Shaw se soient serré la main sur la proposition, Shaw a eu un gros problème : comment cela allait-il se dérouler ?

« J’ai toujours cru en Gary, mais cette nuit-là en rentrant chez moi après notre dîner avec Jay et Lisa, je me souviens que Gary m’a demandé : ‘Pensez-vous vraiment que cela peut être retiré ?' », se souvient Jude Shaw, qui a été mariée à Gary. depuis 43 ans. «Je me souviens lui avoir dit qu’il pouvait le faire. Gary ne pensait vraiment pas qu’il le pouvait, mais une fois qu’il a décidé de quelque chose, il ne lâche pas prise.

Si ShoBox appartient à quelqu’un, il appartient à Hall, le producteur exécutif de ShoBox. Shaw a mis le concept sur la table. Hall, qui, selon Shaw, a fait pousser ShoBox, a couru avec. Larkin avait la foi pour attirer Hall de NBC Sports, où il était directeur de production travaillant sur le golf et le football. Hall était également directeur de production pour Sports World de NBC, faisant de la boxe avec Marv Albert et Ferdie Pacheco.

Hall est venu à SHOWTIME en 1990 avec des connaissances, de l’expérience et une passion pour la boxe. Avant son arrivée, le géant du câble avait l’habitude de sous-traiter des équipes de production pour produire et emballer ses émissions télévisées de boxe. Lorsque SHOWTIME a décidé d’aller en interne à la place, c’est Hall qui a embauché le personnel d’ingénierie et les unités mobiles, a coordonné la transmission et a supervisé la gestion de la production et l’emballage de son premier combat, qui était Evander Holyfield contre Seamus McDonagh le 1er juin 1990, à Boardwalk Hall à Atlantic City, New Jersey.

À la mi-2001, Larkin a convoqué une réunion du personnel pour aborder cette nouvelle idée de série de boxe.

« Je suis le début, nous n’avions que deux promoteurs, Gary qui était avec Main Events et Frank Warren. Il était difficile de faire correspondre les combattants dans les premières années », a déclaré Hall. «J’ai toujours eu des divergences d’opinions sur la façon dont nous devrions faire correspondre les combattants. Faire correspondre les combattants est toujours une négociation.

Les espoirs poids lourds Eddie Chambers (à droite) et Dominick Guinn se sont rencontrés le 4 mai 2007. (Photo de Denise Truscello/WireImage)

« Les défis des premières années n’étaient pas seulement de prendre ce qui nous était donné, mais d’essayer de négocier pour faire un bon match. Les deux Main Events, et plus tard Gary Shaw Promotions, et Warren avaient sans aucun doute des combattants talentueux, mais pourrions-nous faire des affrontements compétitifs ?

«Ce qui a renforcé ShoBox au fil des ans, c’est lorsque nous sommes devenus une journée portes ouvertes. Cela nous a permis de créer une concurrence entre les promoteurs et nous a donné plus de poids pour faire des combats intensifs. Je veux que les combattants soient aussi coriaces que possible. Ce n’est pas une conversation facile et pas facile à gagner.

Comme Hall était assis là lorsque Larkin a évoqué ShoBox pour la première fois, il avait certes des doutes. Beaucoup dans l’industrie de la boxe ont aimé l’idée, bien qu’ils aient tous répété le même mantra à Hall : « une excellente idée qui ne durerait pas ».

« Jay Larkin a regardé autour de la pièce et il a pensé que je serais une bonne personne pour être le producteur exécutif, mais il a probablement pensé que la chose ne durerait que quelques années de toute façon », a déclaré Hall. «Qui aurait pensé qu’une série avec des combattants inconnus au début de leur carrière dans des affrontements compétitifs, espérons-le, attirerait l’attention des fans de boxe?

«Au début, tout le monde était excité de voir une nouvelle série de boxe, mais à cause de ce qu’elle était perçue comme étant, il y avait des doutes quant à sa durée. J’étais prêt à donner à la série tout ce que j’avais, et j’ai, pour que cette série réussisse. J’avais des doutes, mais c’est venu à cause de la difficulté à travailler avec des entremetteurs pour faire ces combats.

« ShoBox ne concerne pas des noms comme SHOWTIME CHAMPIONSHIP BOXING. Il est facile de se mettre derrière les combats sexy. À la fois en interne chez SHOWTIME et en externe avec la presse, ShoBox est plus difficile à vendre, mais si vous pouvez renforcer l’objectif et la définition et faire des confrontations compétitives quels que soient les noms, les gens y adhéreront. Les fans veulent voir des matchs compétitifs et les stars de demain, et le temps a validé ce que nous avions prévu de faire il y a 20 ans.

« Tous ceux qui travaillent sur cette série chez SHOWTIME SPORTS sont fiers de ce que nous avons fait. Je ne crois pas que 20 ans se soient écoulés. Nous n’avions même pas de nom pour la série lorsque Jay l’a évoquée pour la première fois.

Hall, avec Sheila Mills, vice-présidente du marketing sportif de SHOWTIME ; Marina Capura, responsable des relations publiques sportives de SHOWTIME ; et Earl Fash, vice-président et directeur créatif de SHOWTIME, se sont réunis pour appeler le nouveau spectacle ShoBox: The New Generation.

SHOWTIME voulait à l’origine ShoBox: The Next Generation, mais n’a pas pu obtenir la marque car Star Trek: The Next Generation en était déjà propriétaire. C’est ainsi que le quatuor a choisi ShoBox : The New Generation.

Si ShoBox est le bébé de Hall, l’annonceur du Hall of Fame Steve Farhood est certainement le parrain de ShoBox.

Farhood a été choisi comme analyste de la série parmi un groupe d’autres possibilités comprenant d’anciens champions et des écrivains respectés. Nick Charles était l’annonceur original coup par coup pour ShoBox, et il a donné une crédibilité instantanée à la série.

Mais qui pour occuper le poste d’analyste ?

Farhood, un ancien rédacteur en chef de The Ring, était un choix facile. Il est venu avec une grande capacité de narration et un œil aiguisé pour le sport.

« Je pensais que ShoBox était une excellente idée et je voulais en faire partie pour plusieurs raisons », a déclaré Farhood. « SHOWTIME est le plus haut niveau de production et je voulais être avec les meilleurs. Nick a été embauché au début du processus, et j’ai été embauché assez tard.

Austin Trout s’est amélioré à 24-0 après avoir arrêté Frank LoPorto en six rounds en novembre 2011.

« Au début, nous avions des doutes, car c’était une nouvelle aventure. Nous offrons aux jeunes combattants une exposition et une activité. Je pense que lorsque vous êtes dans une industrie depuis plus de 40 ans, vous devenez associé à certaines choses. Mais j’ai été plus étroitement associé à ShoBox qu’à toute autre chose et fièrement. C’est un spectacle qui s’impose. »

Espinoza est dans sa 10e année à SHOWTIME. Il continue d’être engagé envers ShoBox.

« Nous tous ici à SHOWTIME sommes incroyablement fiers de la franchise », a déclaré Espinoza. «Je crois que ShoBox est la marque la plus forte de la boxe. Lorsqu’un fan de boxe entend ShoBox, il sait exactement ce que cela signifie. Il a une devise, une valeur et une identité dans tout le sport.

« Il a été littéralement créé à partir de rien avec juste une idée. Gordon Hall, (réalisateur) Rick Phillips, (producteur) Rich Gaughan et (opérateur de production) Joe Jacovino sont là depuis le début, avec Steve Farhood. Nous sommes très fiers de la série, mais ces gars-là ont passé la majeure partie de leur carrière sur ShoBox.

« En tant que réalisateur, l’une des choses les plus stimulantes et les plus agréables est de lancer une nouvelle série », a déclaré Phillips. « Avec ShoBox, cette expérience était encore plus spéciale en raison du type de spectacle. Il y a toujours eu une honnêteté et une clarté dans la mission de ShoBox pour présenter les combattants de la relève, et c’est formidable de faire partie de la création de champions.

« Sur le plan personnel, ce fut une expérience formidable. Je me suis fait des amis pour la vie ici sur ShoBox ; en plus d’être des professionnels accomplis, l’équipe de production et l’équipe technique sont tout simplement de très bonnes personnes et agréables à côtoyer.

« Je pensais que le concept de ShoBox était formidable et attendu depuis longtemps », a ajouté Gaughan. «Ces combattants ont souvent été ignorés et enterrés sous des matchs plus importants. Avec ShoBox, ils prendraient le devant de la scène.

«J’ai voyagé dans des endroits inconnus pour la plupart et j’ai eu l’occasion unique de parler et de regarder de jeunes combattants inconnus mettre tout en œuvre pour poursuivre leurs rêves. J’ai été témoin de moments précis de réponses très humaines à l’adversité. Certains se sont montrés à la hauteur tandis que d’autres se sont effondrés.

«Je ne peux pas m’empêcher de soutenir les combattants qui ont traversé notre émission et qui sont en quelque sorte fiers de leurs réalisations. Je vois tellement de champions, comme Tyson Fury, Deontay Wilder et Regis Prograis, et je pense : je les ai connus quand.

À 17 heures. le samedi 21 juillet 2001, la première ShoBox est apparue chez Bally’s à Atlantic City. Le premier combat mettait en vedette John Molnar (18-1-1) marquant une décision technique en huit rounds contre Victor Rosado (17-2-1). L’annonceur du ring était Amy Hayes. Dans l’événement principal, le poids léger Leo Dorin (17-0) a arrêté Martin O’Malley, également 17-0, au neuvième tour.

Six mois plus tard, Dorin a remporté la ceinture WBA des poids légers, devenant ainsi le premier combattant ShoBox à remporter un titre mondial.

« Je dirais certainement que ShoBox a dépassé les attentes de tout le monde, et ce qui valide la série pour moi, c’est que les fans de boxe adorent la série », a déclaré Hall. « Lorsque Stephen Espinoza a atterri à SHOWTIME il y a 10 ans, il aurait pu facilement annuler ShoBox et utiliser cet argent pour autre chose. Il n’a pas.

«Ça a duré si longtemps. Cela dit quelque chose.