Malgré sa forme et son ascension dans la division des poids mi-lourds, Paul Craig reste ferme sur son projet de raccrocher ses gants avant d’avoir 35 ans en novembre.

Depuis une défaite par élimination directe contre Alonzo Menifield en 2019, un revers qui l’a laissé 3-4 à l’UFC, Craig a retrouvé la forme de sa vie. Lors de ses cinq derniers combats, l’Écossais est allé 4-0-1. Mis à part un match nul contre Mauricio Rua, « Bearjew » a enregistré des victoires contre Vinicius Moreira, Gadzhimurad Antigulov, Jamahal Hill et a battu Rua lors de leur revanche.

Lors de sa plus récente apparition, Craig a grimpé à une seule place en dehors du top 10 des 205 livres en devenant le premier défaut du record de Hill. La perspective montante était en larmes avant son affrontement avec le joueur de 34 ans, mais cela s’est terminé de manière brutale.

À l’UFC 263, Craig a forcé Hill au sol et lui a infligé une blessure horrible après s’être enfermé dans un brassard serré. Après qu’un coude luxé n’ait apparemment pas suffi à l’arbitre pour intervenir, Craig a déclenché une attaque de coups de poing et de coudes pour amener la finition TKO.

Craig reste fidèle au « traiter » qu’il a fait avec lui-même

Craig reste fidèle au « traiter » qu'il a fait avec lui-même

Depuis sa victoire digne de Performance of the Night l’été dernier, Paul Craig a subi une longue mise à pied frustrante. Le concurrent classé n ° 11 devait initialement affronter le double challenger pour le titre Alexander Gustafsson à Londres. Après que le Suédois se soit blessé et que la carte ait été transférée en Amérique, Craig a choisi d’attendre que le match soit re-réservé.

Avec Gustafsson toujours absent à la fin de l’année dernière, l’UFC a réservé Craig contre le top 10 des poids lourds légers Nikita Krylov. Cette fois, le problème était du côté des Écossais. Ce combat a échoué après qu’il n’a pas pu obtenir un visa pour se rendre aux États-Unis à temps.

Malgré un combat en 2021 et des combats annulés consécutifs, Craig n’a pas modifié ses plans de retraite. S’adressant à Sky Sports, « Bearjew » a révélé qu’il espérait toujours arrêter sa carrière avant d’avoir 35 ans. Pour atteindre cet objectif, le joueur de 34 ans n’aura que 11 mois pour faire son dernier impact à l’UFC.

« J’ai 34 ans. Je perds mes cheveux. J’ai fait ce genre d’accord avec moi-même que j’aimerais arriver à 35. C’est mon chiffre et il ne me reste plus qu’un an là-dessus… L’année dernière a été un cauchemar avec tout ce qui s’est passé. Mais je suis toujours assez ferme sur ce nombre de 35. Je ne vois tout simplement pas l’intérêt de subir des dégâts, pour ne pas être à mon meilleur.

La révélation de Craig intervient dans une division où l’âge semble vraiment n’être qu’un nombre. Avec un champion de plus de 40 ans et le plus récent ancien détenteur du titre à peu près plus jeune, il est peut-être surprenant que Craig envisage de prendre sa retraite si tôt. Cependant, le natif d’Airdrie ne se laissera pas devenir un autre combattant exploité après son apogée.

« Nous avons Jan Blachowicz (ex-champion) qui a 38 ans. Nous avons le nouveau champion (Glover Teixeira) qui a 42 ans. Mais je ne veux pas être le gars qui est utilisé. J’ai utilisé des gens, utilisé leur renommée, mais je ne veux pas être la personne utilisée. Mais… vous demandez à mon entraîneur, vous demandez à ma famille, ils vous diront probablement que je me bats jusqu’à mes 42 ans.

Bien qu’il ait un œil sur un avenir au-delà de la compétition active de MMA, la faim et la volonté de Craig d’entrer dans l’Octogone n’ont clairement pas diminué, et il envisage son retour à l’action en 2022. Le spécialiste de la soumission pense qu’il pourrait se battre en mars, probablement le la carte UFC Fight Night ciblée pour Londres, en Angleterre.

« J’aime me battre. J’aime la peur de l’inconnu. J’aime le débrayage, la musique. J’aime ça, gagner, perdre ou faire match nul, l’apparat qui va de pair avec le MMA. Ce sera en mars. Il y a des rumeurs selon lesquelles ce sera potentiellement Londres.

Même s’il serait décevant de voir Craig dire adieu au sport cette année, il est toujours bon de voir les combattants donner la priorité à leur santé et à leur bien-être. C’est particulièrement vrai lorsque nous avons vu de nombreuses légendes continuer à se jeter dans l’Octogone alors que leur temps semblait être écoulé depuis longtemps.

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