«J’ai ce buzz, comme à l’époque du bras de fer. Les gymnases sont remplis de plus en plus de femmes. Cela deviendra énorme; plus grand qu’il ne l’est déjà, partout dans le monde », a déclaré Frank Pittal à Oliver Fennell

Les SAUTS de la foi, de par leur nature même, sont imprévisibles. Parfois, ils sont payants, d’autres fois ils vous laissent à plat ventre. Quoi qu’il en soit, Frank Pittal n’a jamais eu peur de plonger dans l’inconnu.

Son premier acte de foi est venu alors qu’il n’avait que trois ans. C’était soit un cours accéléré, soit juste un cours accéléré, selon la façon dont vous l’envisagez.

« Mon père m’a collé sur la cheminée, a tendu les bras et m’a dit de sauter », se souvient Pittal. « Il a dit qu’il me rattraperait, alors j’ai sauté. Il s’est écarté et j’ai heurté le sol. Ma mère est descendue en courant en disant « Qu’est-ce que tu fous? » Mon père a dit « écoute, ce garçon va être un succès ». Il vient d’apprendre une leçon très précieuse : ne faites confiance à personne, pas même à votre père.

Des paroles sages pour quelqu’un qui, plus de six décennies plus tard, entrerait dans le monde impitoyable de la boxe. Mais au moment où Pittal a obtenu sa licence de marieur en 2018, il était déjà doté d’un certain sens, inculqué par cette parentalité peu orthodoxe, affiné par une carrière dans les marchés de rue de Londres et complété par un sens aigu des tendances.

Pittal a maintenant 67 ans et a pris sa retraite de la vente de chaussures dans la rue. C’est dans cette retraite que Pittal a trouvé un moyen de monétiser son passe-temps, se tailler une place en tant que seul marieur de boxe exclusif aux femmes au monde. « En 2010, je suis tombé sur [le promoteur de boxe] Mark Lyons », dit-il. « C’était un garçon de marché comme moi, alors il m’a donné deux billets pour un spectacle à York Hall. Il a organisé deux combats féminins. Je pensais que c’était inhabituel, je n’avais jamais entendu parler de femmes qui se battaient auparavant.

« Et voici l’élément clé – ils étaient fantastiques. La foule était hypnotisée. Écoutez, je suis un Del Boy, un marchand de roues, alors je me suis dit qu’il pouvait y avoir quelque chose là-dedans. J’ai commencé à créer un réseau de boxeuses en utilisant les réseaux sociaux. J’étais juste un fan mais j’ai commencé à me demander si je pouvais devenir agent, alors j’ai demandé une licence de marieur. »

Cela lui a été accordé en octobre 2018. Pittal a ensuite créé Wise Girls Boxing, basé à Romford, et s’est mis en marche. « Savannah Marshall devait se battre en Bulgarie [sur le projet de loi Kubrat Pulev-Hughie Fury le 27 octobre 2018] mais avait du mal à trouver un adversaire », dit-il. « L’entremetteur là-bas m’a demandé si je connaissais quelqu’un. J’ai regardé mon réseau et j’ai mis la main sur une fille argentine [Yanina Orozco] et j’en ai tiré un bon petit revenu.

« Puis je me suis lié d’amitié avec une Française, Prisca Vicot, qui était sur le point de se battre. Je l’ai fait s’entraîner avec Hannah Rankin et Rachel Ball, puis je lui ai offert un combat pour le titre « mondial » [vs Christina Linardatou le 8 février 2020, à Hammond, Indiana]. C’était une vraie tape sur la tête, obtenir un combat pour le titre WBO sur mon CV.

L’élan, comme pour beaucoup, a ensuite été interrompu par la pandémie de coronavirus. « L’année dernière m’a presque décimé », dit Pittal. « J’ai un dossier aussi épais qu’un annuaire téléphonique avec tous les combats que j’avais annulés. »

Mais maintenant, avec l’assouplissement des restrictions, Pittal a organisé son premier combat pour le titre dans un ring britannique, car il fera venir la Malawite Ellen Simwaka pour se battre pour la ceinture vacante des super-coqs du Commonwealth contre Carly Skelly de Liverpool à Houghton le Spring le 9 octobre.

« C’est un moment fort pour moi, organiser un match avec la bénédiction du British Boxing Board of Control et du Commonwealth Council », dit-il.

Bien que fan de longue date, Pittal est relativement nouveau dans le domaine de la boxe, mais ce n’est pas sa première course dans les sports de combat. Une incarnation précédente en tant que promoteur de bras de fer était également due au fait de repérer une tendance et de faire un acte de foi.

« Sur mon étal de marché à Walthamstow, j’avais un marchand de légumes à ma gauche et un stand de vêtements à ma droite, et il ne se passait pas un jour sans qu’ils se disputent ou qu’ils en viennent aux mains », dit-il. « Alors je suis intervenu et j’ai dit:« Pourquoi ne réglez-vous pas vos différends par un bras de fer ? »

« Ce film [1987] de Stallone, Over The Top venait de sortir, donc tout le monde parlait de bras de fer et je pouvais sentir une opportunité. J’ai dit mieux encore, faites-en un événement caritatif. Ce n’était pas longtemps après la catastrophe du ferry de Zeebrugge, alors j’ai dit pourquoi ne pas leur envoyer l’argent ? Ils ont accepté, alors j’ai organisé ce match et l’ai fait dans un pub local.

«Tous les commerçants sont venus, même certaines célébrités sont descendues. Nous les avions suspendus aux chevrons. Alors j’ai dit à Les [Clayden, son partenaire dans l’événement], ‘Pourquoi n’avons-nous pas un bon aperçu de ce bras de fer ?’ et nous avons découvert qu’il y avait la British Arm Wrestling Federation, dirigée par Clive ‘Ironfist’ Myers, un ancien lutteur professionnel qui avait combattu Big Daddy et autres.

« Nous avons dit que nous voulions promouvoir le bras de fer à l’arrière d’Over The Top et il était aux anges. Nous avons fait une revanche [entre les marchands en guerre], avec les règles et règlements officiels cette fois, et c’était encore plus grand.

« Nous [L&F Arm Wrestling Promotions] sommes rapidement devenus les meilleurs promoteurs de bras de fer en Angleterre. Nous avons fait le tour et invité des membres du public à affronter des champions.

« C’est par ce biais que nous avons rencontré Gary Mason quelques années plus tard. Il cherchait des choses dans lesquelles s’impliquer après sa retraite et voulait maintenant organiser un tournoi de bras de fer professionnel. Nous avons voyagé en Espagne avec ça, fait le circuit des boîtes de nuit. Le Guardian m’a appelé le Barry Hearn du bras de fer.

Comme cela arrive avec certaines tendances, le bras de fer en tant que sport de spectateur a fait long feu et Pittal est retourné à son étal de marché. Mais il pense que la boxe féminine est là pour rester.

« Je vois un avenir en or pour la boxe féminine », dit-il. « J’ai ce buzz, comme à l’époque du bras de fer. Les gymnases sont remplis de plus en plus de femmes. Cela deviendra énorme; plus grand qu’il ne l’est déjà, partout dans le monde. Je prévois une explosion au cours des cinq prochaines années.

« D’ici là, je me préparerai peut-être à rencontrer St Gabriel aux Pearly Gates, mais j’aurai essayé. »

Il le fera certainement, et personne ne dirait que Frank Pittal n’a jamais eu peur de franchir le pas.

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