En 2007, Kelly Pavlik est descendue de la toile pour détrôner Jermain Taylor dans l’un des combats pour le titre des poids moyens les plus excitants de tous les temps. Par Thomas Hauser

LE 29 septembre 2007, Kelly Pavlik a défié Jermain Taylor au Boardwalk Hall d’Atlantic City pour le championnat du monde des poids moyens.

Pavlik est né à Youngstown, Ohio, en 1982. Son père, Mike, était un métallurgiste qui a quitté les usines pour occuper un poste d’agent d’assurance. Sa mère, Debbie, était cuisinière chez Hardee’s, une chaîne américaine de restauration rapide.

Kelly a compilé un record amateur de 89 victoires contre 9 défaites. Il faisait des petits boulots pour avoir l’argent pour aller aux tournois. Plus souvent qu’il ne s’en souvient, il enlevait la vaisselle sale des tables d’un restaurant de Youngstown lorsque ses camarades de classe du secondaire sont venus manger quelque chose après un bal à l’école.

Pavlik est devenu pro en 2000. Il avait un corps mince et musclé et connaissait une façon de se battre : un style qui plaisait à la foule pour aller de l’avant, frapper. Mais la carrière d’un combattant avance lentement et Kelly a été gênée par des problèmes de tendon à la main droite. Pour compléter ses revenus, il faisait la vaisselle et occupait d’autres emplois. Jusqu’au début de 2007, il effectuait occasionnellement des travaux d’aménagement paysager pour dix dollars de l’heure pour joindre les deux bouts.

Le 19 mai 2007, la vie de Pavlik a changé. Il a éliminé le très célèbre Edison Miranda en sept rounds. Cette performance a fait taire beaucoup de sceptiques. Du coup, Kelly n’était plus une enfant blanche protégée. Il était un combattant 31 et 0 avec 28 KO et le challenger obligatoire du champion des poids moyens Jermain Taylor.

Taylor avait remporté une médaille de bronze aux Jeux olympiques de 2000 et est devenu professionnel sous l’égide du promoteur Lou DiBella. Pat Burns, un ancien flic de Miami avec une vaste expérience d’entraîneur amateur, a été engagé pour le former. Sous la tutelle de Burns, Jermain a remporté ses 23 premiers combats professionnels. Puis, le 16 juillet 2005, il a pris une décision partagée étroite sur Bernard Hopkins pour remporter le championnat du monde des poids moyens incontesté.

Il y avait un défilé dans la ville natale de Taylor de Little Rock, Arkansas, pour célébrer son triomphe. Des milliers de fans ont assisté à un rassemblement à la fin du parcours. « C’était le meilleur sentiment que j’aie jamais eu », a déclaré Jermain par la suite. « C’était incroyable que tous ces gens soient sortis juste pour moi. » Puis vint un voyage à New York pour une rencontre avec son compatriote Arkansan Bill Clinton. « Partout où je vais », a déclaré Jermain, « des restaurants, des clubs, partout ; ils ne me font pas payer. Bien sûr, quand j’étais fauché et que j’en avais besoin, personne ne m’a rien donné gratuitement.

Le 3 décembre 2005, Taylor a décidé Hopkins dans un match revanche. Il semblait prêt pour la célébrité. Mais un facteur corrosif était à l’œuvre. Taylor avait grandi sans père. Et un résident de Little Rock nommé Ozell Nelson avait comblé le vide, jouant un rôle central dans la jeunesse de Jermain. Il lui avait même appris les rudiments de la boxe. Nelson et Pat Burns ne s’entendaient plus.

Après que Taylor a remporté son match revanche contre Hopkins, il y a eu des tirs d’élite selon lesquels Burns avait une « mentalité de maître d’esclave blanc » et n’était pas un entraîneur de premier ordre malgré le fait qu’il ait supervisé la transformation de Jermain d’un amateur brut en champion du monde des poids moyens. Il y avait beaucoup d’argent à gagner sur Taylor maintenant qu’il était un champion, en particulier si le salaire de Burns devenait disponible pour la redistribution. Taylor devait une grande partie de son succès en tant que combattant à Burns. Mais dans son esprit, Nelson lui avait sauvé la vie. Après le deuxième combat Taylor-Hopkins, Burns a été remplacé par Emanuel Steward.

Steward était un entraîneur légendaire et à juste titre. On n’a pas à débattre de la question de savoir s’il était un meilleur entraîneur que Burns. Il suffit de dire que Burns était un meilleur entraîneur pour Taylor.

Steward a amené Taylor au Kronk Gym de Detroit pour s’entraîner et lui a présenté un style de vie qui ne lui convenait pas. Nelson s’est vu confier un rôle élargi dans le camp d’entraînement. Les trois représentations suivantes de Jermain ont reflété l’absence de Burns. Il s’est battu sans son feu habituel contre Winky Wright et a récupéré un match nul. Des victoires médiocres sur Kassim Ouma et Cory Spinks ont suivi. Alors qu’il se préparait à affronter Pavlik, son record était de 27-0-1 avec 17 KO. Mais c’était un champion vulnérable.

Un cas logique pourrait être fait pour la victoire de l’un ou l’autre combattant. Taylor était invaincu en sept combats contre des champions du monde actuels ou anciens. Il aurait un avantage en vitesse de main sur Pavlik. De plus, Kelly ne bougeait pas assez la tête et avait tendance à ramener sa main gauche vers le bas après avoir lancé son jab. Contre Miranda, Kelly avait montré qu’il pouvait prendre un coup de poing. Mais pourrait-il prendre jab après jab et combinaisons ?

De plus, Jermain s’était battu dans l’adversité. Il avait subi une grave blessure au cuir chevelu lors de son premier combat contre Hopkins. Son œil gauche avait été fermé par Winky Wright. À chaque fois, il était ressorti avec la couronne. Sa volonté était forte. Il avait fait douze rounds sept fois. En revanche, Pavlik avait fait neuf tours une fois. Kelly n’avait jamais entendu l’annonceur du ring dire « round dix. . . onze tour. . . midi ronde.

Mais les arguments en faveur d’une victoire de Pavlik étaient tout aussi solides. Kelly avait un menton solide et du pouvoir dans les deux mains. On s’attendait à ce qu’il frappe Taylor plus fort que Jermain ne l’avait jamais été.

Pendant ce temps, la ville natale de Pavlik, Youngstown, était carrément derrière lui. Autrefois, Youngstown avait été au centre de la production d’acier aux États-Unis. Mais l’économie locale s’était détériorée dans les années 1970. Aciéries fermées ; usines fermées. La ville ne s’était jamais relevée.

Maintenant, Youngstown avait un héros à rechercher, une raison de se sentir bien dans sa peau. Et tout l’état de l’Ohio a embrassé Kelly. Un jour avant Taylor-Pavlik, la promenade d’Atlantic City était une mer d’écarlate, de gris et de blanc (les couleurs uniformes de l’Ohio State, l’une des meilleures équipes de football universitaire du pays). L’intérêt pour le combat était si intense que General Motors prévoyait de fermer le quart de travail tardif dans son usine de Lordstown (près de Youngstown) samedi soir parce que tant de ses employés prévoyaient de rester à la maison et de regarder le combat.

Pavlik est entré dans sa loge à Boardwalk Hall le soir du combat à 20h34. Il portait un survêtement gris avec une bande écarlate sur chaque jambe et un passepoil blanc. Mike Pavlik, l’entraîneur Jack Loew, le manager Cameron Duncan, Michael Cox (un policier de Youngstown), le fils de Jack (John) et le frère aîné de Kelly (Mike Jnr) étaient avec lui. Cutman Miguel Diaz, qui travaillait dans le coin de Kelly depuis son premier combat pro, était déjà là.

Loew était le seul entraîneur que Pavlik ait jamais eu. Quand Kelly avait neuf ans, il a commencé à apprendre les rudiments de la boxe sous la tutelle de Jack au Southside Boxing Club – une pizzeria reconvertie à Youngstown. Loew était également le propriétaire et le seul employé d’une entreprise appelée The Driveway Kings. Il a scellé les allées d’asphalte pour gagner sa vie. Une semaine avant Taylor-Pavlik, il scellait les allées le matin avant d’aller au gymnase. Alors que Pavlik s’installait dans le vestiaire, les combats préliminaires étaient en cours. Lors du premier combat de la soirée, Ray Smith (l’un des partenaires d’entraînement de Taylor à Little Rock) avait été mis KO par Richard Pierson (un partenaire d’entraînement de Pavlik). Ensuite, le poids lourd Terry Smith (également de Little Rock) a perdu une décision en six rounds contre Robert Hawkins.

« J’ai de bonnes nouvelles pour vous », a déclaré Diaz à Kelly. « Les deux gars de Jermain’s Taylor ont perdu. »

Le vestiaire avait connu des jours meilleurs. Le tapis industriel était usé et la table de frottement recouverte de vinyle était cicatrisée par du ruban adhésif décoloré recouvrant de multiples entailles.

L’arbitre Steve Smoger est entré et a donné à Pavlik ses dernières instructions d’avant-combat. Le Dr Sherry Wulkan du New Jersey Board of Athletic Control a administré un dernier examen physique avant le combat. Quand ils eurent fini, Kelly bailla. Puis il a commencé à envoyer des SMS à ses amis.

« L’Oklahoma [l’une des meilleures équipes de football universitaire du pays] a été plutôt bien battue aujourd’hui », a déclaré Jack Loew.

« Le Texas aussi », a ajouté Mike Pavlik.

Mike montra un écran de télévision près de la porte. « Dommage que nous ne puissions pas obtenir l’État de l’Ohio sur cette chose. »

Kelly a cessé d’envoyer des SMS assez longtemps pour obtenir des scores de football universitaire. « L’État de l’Ohio est en train de perdre contre le Minnesota », a-t-il déclaré.

« Quoi? » son père a poussé dans l’incrédulité.

Kelly sourit. « Je rigole. Les Buckeyes mènent 14-0; Il restait 7h22 au deuxième quart-temps.

Il posa son téléphone portable et étendit ses jambes sur une chaise pliante devant lui.

Larry Merchant de HBO est venu pour une brève interview avant le combat. « J’ai attendu ça pendant sept ans », lui a dit Pavlik. «Je veux juste entrer là-dedans et laisser aller mes mains. Il devra me suivre.

À 9 h 41, Kelly s’allongea sur le tapis et commença une série d’exercices d’étirement. Dix minutes plus tard, il se leva. « Il est temps de mettre mon équipement de soldat », a-t-il déclaré. Les chaussures d’abord. Puis ses malles ; gris avec des garnitures rouges, blanches et bleues.

Lorsqu’un combattant atteint le niveau du championnat, son vestiaire reflète ses préférences. Pavlik préférait la discrétion et le silence. La conversation autour de la salle était décontractée, ce que l’on pourrait s’attendre à entendre dans la salle de gym avant une séance d’entraînement.

Loew a commencé à envelopper les mains de Kelly. Tout au long de l’entraînement, les muscles du dos du combattant avaient été plus tendus qu’il ne l’aurait souhaité. Maintenant, alors que Loew s’enveloppait, Mike Pavlik massait le dos et les épaules de son fils.

Mike avait été une présence constante à Atlantic City. Large d’épaules et crâne rasé, il avait l’air de pouvoir appuyer sur le rocher de Gibraltar. Il appréciait le voyage et, en même temps, s’occupait de son fils.

Les chances avaient été pratiquement égales dans les jours qui ont précédé le combat avec l’argent « intelligent » sur Taylor et l’argent de Youngstown sur Pavlik. Au cours des dernières vingt-quatre heures, l’argent professionnel était entré, faisant de Jermain un favori de 8 à 5.

A 10h17, l’enregistrement était terminé. « Comment allons nous? » a demandé Mike Pavlik.

« Je suis très très confiant », lui a dit Loew. « Plus rien à faire pour ce garçon, mais laissez-le se battre. »

Kelly a ganté et a commencé à frapper les coussinets avec son entraîneur. « Restez derrière le jab », a demandé Loew. « Jab, à droite, jab, à droite. » À chaque fois, le suivi à droite était un peu hors cible.

« Restez derrière le jab et détendez-vous. . . Là. C’est ça. Double coup. Maintenant, laisse tomber.

Les coups ont commencé à atterrir avec une puissance explosive. Une fois le pad-work terminé, Kelly a alterné entre les allers-retours et le shadow-boxing.

Miguel Diaz a mis de la vaseline sur le visage de Kelly.

Le combattant a frappé les pads avec Loew une dernière fois.

« C’est ça . . . Wow . . . Agréable et facile. . . Repoussez-le avec ce gros jab long. Doublez-le. . . Voilà. Soutenez-le et vous gagnez.

Un coordinateur de production de HBO est entré dans la pièce. « Deux minutes et vous marchez. »

Kelly se leva et se dirigea vers la porte. Il n’y avait pas eu de musique, personne ne criait « You da man! » Juste confiance tranquille et calme. Michael Cox a vérifié une dernière fois son téléphone portable. « Les [Ohio State] Buckeyes ont gagné 30 à 7 », a-t-il annoncé. Mike Pavlik a mis un bras sur l’épaule de Kelly. « Tout ce travail, toutes ces années ; ça se met en place maintenant », a-t-il dit à son fils. « Tu es né pour être ici ce soir. »

Youngstown était dans la maison. C’était clair alors que les combattants se dirigeaient vers le ring. La foule donnait l’impression que le combat se déroulait dans l’Ohio. Il y a eu un rugissement de tonnerre pour Pavlik et des huées pour Taylor.

Taylor est sorti agressivement au premier tour, juste après Pavlik. Il était plus rapide que le challenger et ses mains étaient plus rapides. Les trois juges lui ont donné le tour. À la fin de la strophe, Jack Loew a dit à Kelly : « Contrôlez le rythme. Être patient. Restez derrière le jab. C’est un combat de base.

Le deuxième tour a commencé avec plus de la même chose. « J’ai été surpris », a déclaré Pavlik plus tard. «Je pensais qu’il essaierait de me boxer davantage, mais il est venu se battre. Il a la vitesse de la main et il peut frapper.

Décidément, il peut frapper. À mi-chemin du deuxième tour, Taylor a chronométré une main droite sur un jab de Pavlik bâclé. Le coup est tombé haut sur la tête du challenger. Pavlik a titubé en arrière, et le champion a suivi avec un barrage de 15 coups de poing qui a mis Kelly à terre.

« J’étais mort de peur », a admis Mike Pavlik plus tard. « C’est le pire sentiment que j’aie jamais eu de ma vie. Je m’en serais moqué si l’arbitre l’avait arrêté. Pour être honnête; J’espérais que ce soit fini.

« La première chose qui m’est venue à l’esprit », a déclaré Kelly dans sa loge après le combat, « c’était » Oh, merde « . Mais j’ai entendu le décompte. J’étais au courant à tout moment. Je me suis dit : « Lève-toi ; passer à travers ça.’”

Pavlik a augmenté au compte de deux, mais il restait 88 secondes dans la ronde. « J’étais tremblant », a-t-il admis. « Cette main droite me faisait mal. J’ai déjà été renversé mais il n’y a jamais eu de buzz. Cela avait toujours été une question d’équilibre. Cette fois, il y avait un picotement et mes jambes n’étaient pas si bonnes. J’ai fait ce que j’ai pu pour survivre. Il m’a frappé avec quelques coups plus durs, mais j’ai réussi le tour. Certains gars abandonnent quand ils se font renverser, et certains se relèvent. »

Il arrive un moment où un combattant doit creuser au plus profond de lui-même. Dans le coin après le deuxième tour, Kelly a réussi un faible sourire. « Je vais bien », a-t-il dit à Loew. Mais il saignait du nez et de la bouche.

« Restez sur ce double foutu jab », a ordonné Loew. « Il reste beaucoup de temps. Vous avez encore 10 tours pour faire votre travail. Puis, incroyablement, Pavlik a remporté le troisième tour. Les coups de poing que Taylor avait lancés au deuxième tour semblaient avoir plus profité au champion qu’au challenger. Jermain s’est arrangé dans la strophe plutôt que de poursuivre son avantage. Pavlik a lancé 99 coups de poing au cours de la période de trois minutes, remportant le signe de tête sur la carte de pointage de chaque juge.

Les dés étaient jetés. Taylor était plus rapide. Il était en avance sur les points tout au long du combat. Mais inexorablement, Pavlik le promenait avec une agression non-stop derrière un puissant double jab. De plus en plus souvent, le champion se retrouvait obligé de se frayer un chemin dans un coin. Lorsque le combat s’est déplacé à l’intérieur et que l’une des mains du challenger a été liée, Kelly s’est battue avec l’autre plutôt que de décrocher. Il a obligé Jermain à se battre à chaque seconde de chaque tour.

« Jermain a un menton », a reconnu Pavlik par la suite. «Je l’ai frappé avec quelques coups de poing, flush, juste au bouton tôt, et il n’a pas bougé. Mais ensuite, il a commencé à s’user. Au cinquième tour, j’ai pensé que je l’avais un peu blessé contre les cordes. Mais il est revenu avec une main droite qui a failli me mettre à nouveau dans le pétrin, alors je me suis rappelé de faire attention. Au septième round, je l’ai frappé avec une autre bonne main droite et sa réaction a été différente. J’ai vu ses épaules s’affaisser. Il y avait cette petite boucle dans ses genoux et je savais que je l’avais.

Lorsque la main droite à laquelle Pavlik faisait référence a atterri, Taylor a de nouveau reculé dans un coin. Kelly a suivi avec un barrage de coups de poing. « Jermain est devenu mou », a déclaré plus tard l’arbitre Steve Smoger. « Il était totalement parti, impuissant. »

Smoger s’interposa entre les combattants. Deux minutes et quatorze secondes après le septième tour, Kelly Pavlik était le nouveau champion du monde des poids moyens. Taylor était en avance au moment de l’arrêt 59-54, 58-55, 58-55 sur les tableaux de bord des juges.

Lorsque Pavlik est revenu à Youngstown après la victoire, une caravane de voitures de police et de camions de pompiers a rencontré son SUV à la frontière de l’Ohio pour l’escorter chez lui. Et les avantages ont continué à venir. Il a même fait l’objet d’une résolution adoptée par la Chambre des représentants des États-Unis le félicitant pour son engagement et sa loyauté continue envers la communauté de Youngstown.

Mais toutes les bonnes choses ont une fin. Et en boxe, ils ont tendance à se terminer le plus tôt possible. Pavlik a remporté une décision claire dans un match revanche contre Taylor. Puis, après une défense réussie du titre contre Gary Lockett, il a pris du poids et a été dominé par Bernard Hopkins. Il est revenu à 160 livres avec des victoires par élimination directe contre Marco Antonio Rubio et Miguel Angel Espino. Mais le 17 avril 2010, il perd sa couronne par décision au profit de Sergio Martinez. Des problèmes d’alcool et plusieurs séjours en cure de désintoxication ont suivi. Il a pris sa retraite du ring en 2012 avec un grand livre de 40-2 (34 KO).

« Le principal », a déclaré Kelly plus tard, en repensant à tout cela, « c’est que j’ai remporté le titre mondial. C’est quelque chose que personne ne pourra jamais me prendre.

Le dernier livre de Thomas Hauser – Staredown: Another Year Inside Boxing – est publié par l’University of Arkansas Press. En 2004, la Boxing Writers Association of America a décerné à Hauser le prix Nat Fleischer pour l’excellence de sa carrière dans le journalisme de boxe. Il sera intronisé au Temple de la renommée internationale de la boxe avec la classe de 2020.

Sources :